We spoke to Salih Muslim, the leader of the Syrian Kurds

 Salih Muslim Muhammad (Kobani, Aleppo, 1951) is co-chairman of the Democratic Union Party-PYD, the political force that has led the uprising of the Kurds in Syria since the war began, in March 2011.

After spending 12 years as an oil industry engineer in Saudi Arabia, Muslim returned to Syria in the 90s to work clandestinely -Kurdish political parties were banned. By the time he became president of the Democratic Union Party, in 2010, he already paid for his political dissent with torture and imprisonment in Assad´s prisons.

It is not the first time (http://www.vice.com/read/syrias-kurdish-spring-turkish-boader Vicenews talks with Muslim) we speak with him but this time we wanted to hear first-hand his take on the role his people are playing in a conflict that started already five years ago.

This week marks five years since the beginning of the war in Syria. Could you possibly predict such a mess?

At first it was difficult to figure out what this “great game” was all about and we were not able to recognize the actors on the ground. After five years of war the situation is still chaotic, but today we know who is who. Countries like Saudi Arabia, Turkey, Qatar as well as Western agents fed the monster of Jihadism in the country, no matter if we talk about Jabhat al Nusra (Al Qaeda´s affiliate in Syria) or ISIS. Today, the monster has reached such a scale that is has become uncontrollable. Regarding our position in the conflict, the Kurds in Syria had been fighting for our democratic rights in a country ruled by a dynastic and despotic regime. But a few months after the uprising we realized that many who were siding with the insurrection were coming from the mosques and we thought that those were not good travel companions for us.

Both Kurds and Islamists were reportedly released from prison by Assad at the beginning of the revolt. Do you confirm such claims?

It´s true, but obviously for different reasons. In the case of the Kurdish prisoners, they weren´t that many but Assad probably released them because he wanted to avoid having problems with us. In the case of the Islamists, it is not unreasonable to think that he wanted to use them to drag the conflict from a political arena to a religious matter; to turn what could have been a peaceful dialogue into an armed confrontation. And there was no possible confusion because many of them were the same members of Al Qaeda that the regime had sent to fight in Iraq over the past decade. Further on, those same Islamists would receive support from several of those countries I mentioned earlier. In the case of Turkey, time has proved that Ankara used the Islamists to fight the Kurds.

Your bet for neutrality has led to an engagement in clashes with both government and opposition forces. Do you still think you took the right step?

Time has proved us right. During these five years we have lost many of our youth fighting but today we know that if we had not taken such position, Syria’s Kurds would not be alive. Today we are part of the Syrian Democratic Council alongside Arabs, Assyrians, Armenians, Turkmens … It is a political organization fighting for a democratic and secular state which is growing steadily all across Syria, from the north to Deraa, in the far south.

The YPG (People’s Defence Units) are an important agent within the Syrian Democratic Forces, the military wing of the organization you mention. Do they act in coordination with the Russian airstrikes?

There´s no military coordination with Russia but there´s a communication line at a political level, as evidenced by the recent opening of a PYD delegation in Moscow. Russia knows that we are part of a future of decentralized Syria, and that is the message we want them to convey to Assad. If the latter remains determined to treat us the same way he did before 2011, we will be ready to defend ourselves.

You have also received military support from the West but, for the time being, there has been no political backing. Why?

The West is fully aware that the Syrian Democratic Forces are an important and reliable active on the ground, hence the military support. Unfortunately, they have not yet approached us at a political level while they keep their ties with Saudi Arabia, Turkey… However, we do hope political relations to materialize among us in the future.

Is this the reason why you have an office in Moscow but not yet in Washington?

We have very strong contacts in the United States and we are willing to open a permanent delegation as soon as conditions allow it. We´re also looking forward to open other delegations elsewhere to ease communications between us and the rest of the world.

What´s your take on the ceasefire in force since last February?

Unfortunately it has hardly affected us. We continue clashing with ISIS in Jazeera canton and with Jabhat al Nusra, Ahrar al Sham and other related groups in northern Aleppo. They said they would respect the ceasefire but they haven´t. And there´s also the Turkish siege on Kobani and Afrin, which is yet another eloquent proof of Erdogan´s belligerent stance towards the Kurds, either in Syria or in Turkey. The same mentality that destroyed Kobani under the name of ISIS is destroying the Kurdish cities in Turkey under the name of the Turkish Special Forces. There is no difference between them.

In a report published last October, Amnesty International charged Kurdish forces with war crimes against the Arab population for allegedly supporting ISIS.

That was a report based on testimonies from informants who were across the border in Turkey. Those who visited the area in question gave a completely different assessment. Interestingly, the report was published while clashes were still going on, which also raises several questions about its veracity. Actually, many among those Arabs were fighting alongside the Kurds against ISIS. Moreover, the displaced Kurdish and Arab families have returned to their houses and villages.

Last year you managed to connect the cantons of Jazira and Kobani. Is linking these two with the westernmost canton of Afrin a next step in your strategy?

Rojava extends from Afrin all the way to Derik in the east but this doesn´t mean that Kurds are compact all across the area. There are Kurds, but also Arabs, Assyrians, Turkmen, Armenians… that´s why we are now talking about a federal model for northern Syria that would include all its elements.

 A scenario that Turkey seemingly wants to avoid at all costs. Do you fear an invasion of your territory from Ankara?

I do not think Turkey will dare to make such a move because it would no longer be a Kurdish domestic affair but an international issue. Turkey is a NATO member and Syria has the protection of Russia. All these recent attacks and skirmishes from the other side of the border are nothing but desperate moves from Ankara.

 You have accused the KDP (the ruling party in the Autonomous Kurdish Region of Iraq) of working closely with Turkey. What is your assessment of the role your Kurdish neighbour has played during these five years?

They opted for working with Ankara rather than helping their own people on the other side of the border. The Kurdish government of Iraq continues to hamper the arrival of vital supplies for us such as food and medicines, as well as the free movement of our people. I hope they reconsider their attitude. As representatives of the Kurdish society they should start by defending their own people and stop obeying Ankara´s orders.

The Democratic Confederalism model that you have enforced (http://www.ipsnews.net/2014/10/democracy-is-radical-in-northern-syria/) seems like a valid alternative in an emergency situation but do you think it can still be a viable option in a peace scenario?

The fact that decisions are taken directly by the community implies that we´re talking about the right decisions. Unlike other political models, the Democratic Confederalism does not impose a system; it eases the co-existence with our neighbours. When sovereignty rests with the people, and if there is a sincere commitment to democracy and the neighbouring powers cease to interfere in the decisions of the Syrians, then we will reach to an understanding and a country in peace. Returning to your question, our most immediate goal is to change the mentality of the people and it is something we have already done with many of our Arab, Turkmen or Assyrian neighbours … The Democratic Confederalism doesn´t root in the “nation-state” concept but on that of the “democratic state.” Unfortunately, changing the mentality that roots in monolithic types of government can take a very long time.


Original in Spanish 


Hablamos con Salih Muslim, el líder político de los kurdos de Siria
Hablamos con Salih Muslim, el líder político de los kurdos de SiriaImagen por David Meseguer/VICE News

Hablamos con Salih Muslim, el líder político de los kurdos de Siria
Por Karlos Zurutuza

marzo 15, 2016 | 7:40 am
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Salih Muslim Muhammad [Kobane, Alepo, 1951] es copresidente del Partido de la Unión Democrática (PYD por sus siglas en kurdo) la fuerza política que ha liderado el levantamiento de los kurdos de Siria desde el inicio de la guerra en Siria, en marzo de 2011.

La trayectoria vital de Muslim es ilustrativa de la situación que han vivido los kurdos de Siria antes y después del levantamiento, en marzo de 2015. Tras años en el exilio, Muslim volvió a Siria en la década de los 90 para trabajar por los derechos de su pueblo desde la más absoluta clandestinidad. En 2010 se convirtió en presidente del Partido Unión y Democracia (PYD) y, al igual que muchos otros kurdos en Siria, su pareja incluida, pagó su disidencia con la tortura y la cárcel. En octubre de 2013 su hijo mayor fue alcanzado por un francotirador islamista, un sacrificio que no le ha hecho desviarse un ápice de un camino que empezó a andar hace ya décadas.

No es la primera vez que VICE News habla con Muslim, pero queríamos escuchar de primera mano, esta vez desde Bruselas, su balance de un sangriento conflicto que cumple un triste quinto aniversario.

VICE News: Se cumple un lustro de la insurrección en Siria. ¿Vaticinaban ustedes un desastre semejante?
Salih Muslim: Al principio no teníamos claro cuál era el “gran juego”, ni quiénes los auténticos actores. Los kurdos de Siria llevábamos muchos años luchando por nuestros derechos democráticos en un país gobernado por un régimen despótico. Pero a los meses del levantamiento nos dimos cuenta de que muchos aquellos que se sumaban a la insurrección salían desde las mezquitas por lo que pensamos que aquellos no eran buenos compañeros de viaje. Tras cinco años de guerra la situación sigue siendo caótica, pero ya sabemos quién es quién. Países como Arabia Saudí, Turquía, Qatar… y también agentes occidentales alimentaron el monstruo del yihadismo en el país en el caso de Estado Islámico o el Frente al-Nusra [filial de Al-Qaeda en Siria] pero se ha llegado a un punto en el que el fenómeno se ha vuelto incontrolable.

Tanto kurdos como islamistas fueron liberados de la cárceles por Assad al comienzo de la revuelta. ¿Por qué?
Evidentemente por distintas razones. En el caso de los kurdos, Assad los liberó porque probablemente quería evitar tener problemas con nosotros. En el caso de los islamistas, no es descabellado pensar que quería usarlos para convertir un problema político en una cuestión religiosa y arrastrar un debate pacífico a una confrontación armada. Y no había confusión posible porque muchos de ellos eran los mismos miembros de Al-Qaeda, con nombres y apellidos, que el régimen había enviado a combatir en Iraq durante la pasada década. Luego esos mismos islamistas recibieron apoyo de otros países como los que he mencionado antes. Como ha quedado patente, Turquía los ha utilizado para combatir a los kurdos.

‘Tras cinco años de guerra la situación sigue siendo caótica, pero ya sabemos quién es quién’.
Apostaron ustedes por una neutralidad que les ha llevado a combatir tanto con el Gobierno como con una infinidad de grupos opositores. ¿Sigue pensando que hicieron lo correcto?
El tiempo nos ha dado la razón. Durante estos cinco años hemos perdido a muchos de nuestros jóvenes combatiendo pero hoy sabemos que, de no haber tomado esa posición, los kurdos de Siria no seguiríamos con vida. A día de hoy somos parte del Consejo Democrático Sirio junto a árabes, asirios, armenios, turcomanos… Es una organización política que lucha por un Estado democrático y laico, y que va sumando miembros por todo el país, desde las zonas kurdas hasta Deraa, en la frontera con Jordania.

Las YPG (Unidades de Defensa Popular) son un actor importante dentro de las Fuerzas Democráticas Sirias, el brazo militar de esa organización a la que hace referencia. ¿Actúan éstas en coordinación con los ataques aéreos rusos?
Con Rusia no hay una coordinación militar pero sí una comunicación a nivel político, como demuestra la recientemente apertura de una sede del PYD en Moscú. Rusia sabe que somos parte del futuro de una Siria descentralizada, y ese es el mensaje que queremos que le transmita a Assad, su aliado. Si este se empeña en tratarnos como lo hacía antes de 2011 estamos dispuestos da defendernos.

La batalla por Alepo delata el fracaso de la estrategia de EEUU en Siria. Leer más aquí.

También han recibido apoyo militar de Occidente, pero no político. ¿Por qué?
Occidente es consciente de que las Fuerzas Democráticas Sirias son activo importante sobre el terreno, de ahí esa relación a nivel militar. Desafortunadamente, no ven una necesidad de acercarse a nosotros a nivel político, y siguen manteniendo estrechas relaciones con Arabia Saudí, Turquía… No obstante, esperamos que las relaciones políticas prosperen de cara al futuro.

¿Es dicho estancamiento la razón de que tengan una sede en Moscú pero no en Washington?
Tenemos contactos muy sólidos en Estados Unidos y estamos trabajando para abrir una delegación permanente en cuanto las condiciones lo permitan tanto allí como en otras partes del mundo.

¿Cómo valora el alto en fuego en vigor desde finales del pasado mes de febrero?
En nuestro caso no ha cambiado prácticamente nada. Seguimos combatiendo con Estado Islámico en el cantón de Yazira, y con el Frente al-Nusra, Ahrar al-Sham y otros grupos afines en el norte de Alepo. Dijeron que respetarían el alto el fuego pero no ha sido así. Y luego está el acoso turco sobre Afrin y Kobani lo cual no es sino una prueba más de la postura beligerante de Erdogan hacia los kurdos, sea en Siria o dentro de Turquía. La misma mentalidad que destruyó Kobani bajo el sello del EI ha destruido ciudades kurdas recientes en Turquía como Cizre, Silopi o Sur con la firma de las Fuerzas Especiales Turcas. No hay diferencia entre ambas.

El pasado mes de octubre, Amnistía Internacional publicaba un informe que acusaba a las fuerzas kurdas de represalias sobre población árabe por su presunto apoyo a Estado Islámico en Tel Abyad. ¿Qué hay de cierto en dichas afirmaciones?
Le invito a que vaya usted mismo. Podrá comprobar con sus propios ojos que los árabes de la zona están trabajando conjuntamente con los kurdos en la administración puesta en marcha desde que se liberó la zona. Quiero subrayar que fueron muchos de esos mismos árabes los que combatieron contra el EI junto a los kurdos. Por otra parte, se trata de un informe basado en testimonios de informantes que se encontraban al otro lado de la frontera, en Turquía. Aquellos que visitaron la zona en cuestión dieron un informe completamente distinto. Curiosamente, el informe fue publicado cuando todavía no habían acabado los combates lo cual también resulta sospechoso. Otra prueba más de que refuta dicho informe es el hecho de que los desplazados, kurdos o árabes, volvieron a su localidad de origen y siguen viviendo allí.

En imágenes: el bazar de armas donde los kurdos se abastecen contra Estado Islámico. Ver aquí.

El pasado año consiguieron juntar los cantones de Yazira y Kobane. ¿Será llegar a Afrin el siguiente paso a dar?
Rojava se extiendedesde Afrin a Derik es Rojava pero hay áreas en las que los kurdos no son mayoría por lo que se está hablando de un modelo federal para el norte de Siria que incluya a todos sus elementos.

Un escenario que Turquía busca evitar a toda costa. ¿Temen ustedes una invasión de su territorio desde Ankara?
No creo que Turquía se atreva a hacer tal cosa porque ya no hablamos de un asunto doméstico kurdo sino de una cuestión internacional. Turquía es miembro de la OTAN y Siria cuenta con la protección de Rusia. Todos esos ataques y escaramuzas desde el otro lado de la frontera no son sino ataques a la desesperada desde Ankara.

Ustedes han acusado al PDK — el partido dominante en la Región Autónoma Kurda — de colaborar estrechamente con Turquía. ¿Qué balance hace de la labor su vecino kurdo tras estos cinco años?
Mi balance sigue siendo negativo porque han preferido colaborar con Ankara a ayudar a su propio pueblo al otro lado de la frontera. El gobierno kurdo de Iraq sigue obstaculizando tanto la entrada de suministros imprescindibles para nuestra supervivencia así como la circulación de nuestra gente. No debería ser así y espero que reconsideren su actitud. Si se dicen representantes de la sociedad kurda deberían empezar por defenderla y dejar de obedecer a Ankara.

El modelo de Confederalismo Democrático que ustedes han puesto en marcha se antoja como una alternativa válida en una coyuntura bélica. ¿Cree usted que puede ser viable en una situación de paz?
Cuando las decisiones son tomadas de forma directa por la comunidad implica que se trata de las decisiones adecuadas. A diferencia de otros modelos, el Confederalismo Democrático no impone un sistema sino que posibilita el acercamiento hacia nuestro vecinos. Cuando la soberanía recaiga en el pueblo, si hay una apuesta sincera por la democracia y las potencias vecinas dejan de interferir en las decisiones de los sirios, entonces conseguiremos llegar a un entendimiento y a un país en paz. Volviendo a su pregunta, nuestro objetivo más inmediato es cambiar la mentalidad de la gente y es algo que hemos conseguido hacer con muchos de nuestros vecinos árabes, turcomanos, asirios… Se trata de un modelo que no se basa en el concepto de Estado-Nación sino en el de un Estado democrático. Lamentablemente, acabar con la mentalidad que sólo contempla un Gobierno monolítico puede llevar mucho tiempo.

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